Het is eindelijk zover! Vanavond om 17:00 uur Nederlandse tijd gaat het WK 2018 van start. In het Luzhniki Stadium in Moskou trapt gastheer Rusland af tegen Saudi-Arabië. Op papier is het een duel tussen de twee laagst geplaatste teams op de wereldranglijst van dit WK. Dit wil echter zeker niet zeggen dat het een saaie wedstrijd gaat worden. In dit artikel blikken we vooruit op het openingsduel door de vorm van beide teams onder de loep te nemen en de beste spelers uit te lichten.

Rusland wisselvallig in aanloop naar WK

Volgens de regels is het gastland van een WK uiteraard automatisch geplaatst voor het toernooi. In het geval van Rusland heeft dit er wel voor gezorgd dat ze ritme missen, omdat ze geen tien kwalificatiewedstrijden met het mes tussen de tanden hoefden te spelen. De laatste wedstrijden die ergens om gingen voor de Russen waren de duels op de Confedcup in juni vorig jaar. Hier verloren ze twee van de drie duels en gingen ze roemloos ten onder. Sindsdien heeft Rusland acht oefenwedstrijden afgewerkt en hiervan werd slechts één gewonnen. Kanttekening is dat Rusland met onder andere Spanje, Brazilië en Frankrijk wel sterke tegenstanders heeft gekozen voor de oefenduels, maar in topvorm zijn de Russen afgaande op deze duels niet.

Het Russische team bestaat voor de overgrote meerderheid uit spelers die in de eigen Russische competitie spelen. Hieruit blijkt ook al wel een beetje dat echte sterren ontbreken. Bekende namen zijn onder meer Dzagoev, Zhirkov, Akinfeev en de 38 jaar oude recordinternational Ignashevich. In de voorhoede moet oud-Feyenoord spits Fyodor Smolov samen met Dzyuba voor de doelpunten zorgen. Geen spitsen waar een gemiddelde verdediging echt van onder de indruk zal zijn. De afwezigheid van aanvaller Kokorin zal een groot gemis zijn.

Saudi-Arabië voor vijfde keer op WK aanwezig

Na twee gemiste edities van het WK voetbal is Saudi-Arabië er dit jaar weer bij. Onder leiding van de Nederlandse trainer Bert van Marwijk wist het land zich met relatief gemak te plaatsen. Van Marwijk werd echter ontslagen, hoewel hij nu alsnog met Australië naar het WK gaat, en vervangen door Bauza, die op zijn beurt weer is vervangen door de huidige coach Pizzi. Op dat gebied was het in ieder geval geen gunstige aanloop naar het WK 2018. Ook Saudi-Arabië had het bovendien lastig in de vriendschappelijke duels dit jaar. Van de negen in 2018 gespeelde wedstrijden werd alleen van Moldavië, Algerije en Griekenland gewonnen.

De selectie van Saudi-Arabië is niet indrukwekkend te noemen. Vrijwel alle spelers komen uit voor Saudische clubs. Een samenwerkingsverbond met de Spaanse La Liga zorgde voor de verhuur van negen Saudische spelers aan Spaanse clubs. Geen van deze spelers wist echter een basisplek te veroveren. Op het WK van 2018 zal de meeste hoop zijn gevestigd op spits Al-Sahlawi die met 28 goals in 40 interlands een uitstekend gemiddelde heeft. Het team kan daarnaast bouwen op ervaren spelers als Osama Hawsawi (135 caps) en Taisir Al-Jassim (132 caps). De middenvelder Al-Muwallad is één van de weinige spelers van Saudi-Arabië die wel enkele wedstrijden in La Liga mocht spelen. Hij zou kunnen verrassen op het toernooi.

Wie gaat er winnen?

De openingswedstrijd van het WK 2018 tussen Rusland en Saudi-Arabië is op papier redelijk gelijkwaardig. Saudi-Arabië staat 67e op de wereldranglijst en Rusland 70e. Beide hebben geen fantastisch voetbal laten zien de laatste wedstrijden, maar Rusland heeft wel sterkere tegenstanders gekozen. Het thuisvoordeel voor Rusland is daarnaast natuurlijk gigantisch, maar deze druk kan ook verlammen. Toch is Rusland de favoriet, mede omdat veel Russische spelers van clubs als CSKA Moskou en Zenit Sint-Petersburg meer ervaring hebben in topwedstrijden dan die van Saudi-Arabië. De vele trainerswissels bij de Golfstaat zullen bovendien niet meehelpen.

LAAT EEN REACTIE ACHTER